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Los sitios arqueológicos en Sudáfrica contienen evidencias de asentamientos humanos muy tempranos.

Durante la mayor parte de los últimos 100 000 años, la región ha estado habitada por pequeños grupos nómadas de cazadores-recolectores que sabían dispersarse o agruparse en respuesta a las necesidades ecológicas, administrar los recursos alimentarios e intercambiar productos. Plasmaron sus creencias y rituales, sus puntos de vista y actividades en abundantes pinturas rupestres, y gradualmente fueron desplazados por pastores-agricultores cuya presencia se remonta no más de 2 000 años. Se debate lo acertado de denominar a los primeros "san" y a los segundos "khoikhoi" (términos actualmente preferidos a los de bushmen y hotentotes), como dos grupos culturales claramente definidos. No existía una clara diferencia sicológica entre los primeros cazadores-recolectores y los agricultores, quienes a veces eran movidos por la necesidad y otras por la oportunidad a incorporarse al estilo de vida del otro grupo; pero la adquisición de tierras y de habilidades de ganadería implicaban un cambio de mentalidad que necesariamente encontraba expresión en la diferenciación cultural.

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Las secas tierras al interior se prestaban mejor para el pastoreo, donde primero se domesticaron ovejas y luego ganado vacuno. Hace unos 1500 años inmigrantes de lengua bantú comenzaron a trabajar la tierra, fundamentalmente en los valles fluviales del sudeste africano donde predominan las lluvias de verano. Las técnicas aprendidas en el norte se aplicaron al cultivo de alimentos. La domesticación del ganado vacuno abrió nuevas posibilidades de desarrolo social que sobrepasaban el alcance de las sociedades khoi-san.

Surgieron los sistemas políticos, no al nivel de los reinos que surgieron entre los ríos Limpopo y Zambezi, sino comunidades polígamas dominadas por un jefe, cuyo tamaño dependía de la medida en que el jefe podía extender su poder mediante el control de las mujeres como productoras, y los jóvenes como trabajadores y soldados. La riqueza se medía en ganado, que también se usaba como dote. La adquisición de habilidades metalúrgicas por estos mismos tiempos dieron al jefe una valiosa mercancía adicional y mayor poder militar.


   
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